Met nog twee reguliere wedstrijden te gaan dit seizoen, treffen de Nijmegenaren zondagmiddag AZ. De Alkmaarders verloren vorige week zondag nog de bekerfinale van  Vitesse en zullen er nog een bittere nasmaak aan over hebben gehouden. Het duel tegen de rood-witten uit Alkmaar begint zondag om 14.30 uur onder en staat leiding van arbiter Jochem Kamphuis.

Ronnie & Potje
Tussen alle berichtgevingen over de eerste prijs van Vitesse, galavoorstelling van Ajax en sanctie van KNVB aan Achilles ’29 namen ene Ronnie de Groot en Patrick Pothuizen de honneurs waar in Nijmegen. Het duo vervangt de ontslagen Peter Hyballa tot het einde van het seizoen. Wie of wat volgend seizoen voor de spelersgroep staat is nog onduidelijk. Wat wel duidelijk is, is dat dit tweetal er mede voor moet zorgen dat NEC in de Eredivisie blijft. Het liefst direct, anders via de nacompetitie. De achterstand op de veilige vijftiende plaats, op dit moment ingevuld door Roda JC, is met twee punten te overzien.
De extra week rust lijkt de spelers goed te hebben gedaan. De koppies zijn weer wat geleegd en in voorbereiding op de cruciale wedstrijd tegen AZ zijn de mannen op trainingskamp gegaan. Diverse spelers leken onder oud-trainer Peter Hyballa onder hoogspanning te staan en stonden zodoende de gehele wedstrijd vol van de stress en zenuwen. Dit sloeg ook over naar de benen en voeten.

Do-or-die
Hoewel er vanuit veel oogpunten geen vooruitgang is geboekt door Peter Hyballa te ontslaan, lijkt er een soort druk van NEC’s schouders af te zijn. Natuurlijk moeten de Nijmegenaren nog, maar het lijkt gepaard te gaan met iets meer plezier en frivoliteit. Peter Hyballa is en was een man van zijn woord en hamerde continue op discipline en het welbekende woord als ‘gegenpressung’. Onder De Groot en Pothuizen kunnen de spelers ogenschijnlijk wat meer zichzelf zijn. Om nog enig aanspraak te maken op directe handhaving moet er gewonnen worden van AZ. Dan klimt NEC, indien Roda JC verliest van Willem II en Sparta op hun beurt van FC Twente, over de Limburgers heen. De Kerkraders treffen op de laatste speeldag het uitgespeelde Vitesse. Sparta reist diezelfde dag af naar het al officieus gedegradeerde Go Ahead Eagles. NEC reist 14 mei nog naar Heerenveen. Worden als do-or-die passeren de revue, maar niks is minder waar. De sportieve toekomst van NEC hangt aan een zijden draadje. Bij winst op AZ en een gelijkspel tegen sc Heerenveen, of andersom, lijken de Nijmegenaren zich alsnog veilig te spelen.

Retteketet AZ
AZ kan niet meer stijgen en in theorie alleen ‘maar’ dalen. Het meest funest zou een achtste eindklassering zijn voor de ploeg van John Van den Brom, maar dan moeten ze alle twee de duels verliezen en de concurrentie alles winnen. AZ is daarentegen wel verzekerd van deelname aan de Play-Offs om Europees voetbal. Op dit moment doen ze dat samen met FC Utrecht, sc Heerenveen, Heracles Almelo en nummer tien FC Groningen. FC Twente, de huidige nummer zeven, mag zoals bekend geen Europees voetbal spelen.

De bekerfinale werd door AZ met 2-0 verloren van Vitesse. De Arnhemmers pakten voor het eerst in de 125-jarige geschiedenis van de club een prijs en gaan hierdoor naar de groepsfase van de Europa League. AZ lijkt hierdoor ietwat terneergeslagen en kan het zichzelf nog onmogelijker en moeilijker maken door met de staart tussen de benen te vertrekken uit Nijmegen.

Onderlinge historie
Eerder dit seizoen  kruisten men in Alkmaar al de degens. De Nijmegenaren verloren op 28 augustus van het vorige jaar met 2-0 van AZ. Van de laatste tien edities in De Goffert verloren de Nijmegenaren er slechts vier, ging het twee keer met de zege aan de haal en eindigde het viermaal onbeslist. De laatste NEC – AZ werd een eenvoudige prooi voor de Noord-Hollanders; 0-3.
Waar andere tegenstanders als Roda JC, FC Twente en Sparta Rotterdam onder de noemer ‘angstgegner’ vallen, is dit bij AZ niet het geval. Niet dat de Nijmegenaren en nou beduidend veel wonnenntegen de ploeg uit de kaasstad, maar een van de meest memorabele overwinningen in Alkmaar was die van 1 november 2015. Binnen een uur voetballen stonden rood-groen-zwarten met een riante 1-4 voor. NEC voetbalde alsof het de finale van de Champions League speelde. De Nijmeegse formatie speelde AZ in een mistig AFAS-stadion volledig van het veld. De uiteindelijke eindstand werd 2-4.

Redelijke fitte selectie
Ron de Groot en Patrick Pothuizen hebben zondagmiddag een vrij fitte selectie tot hun beschikking. Gregor Breinburg ontbrak in de laatste wedstrijd tegen Excelsior nog wegens een schorsing, maar is zondag gewoon speelgerechtigd. Ook Ali Messaoud, enkele weken afwezig wegens privéomstandigheden, lijkt wedstrijdfit te zijn. Alleen aanvallers Reagy Ofosu en Mohamed Rayhi zijn niet van de partij zondag. De eerstgenoemde buitenspeler kampt met een hamstringblessure, terwijl Rayhi zijn laatste van twee duels schorsing uitzit.