NEC is begonnen aan het post-Mattsson tijdperk. De Deense smaakmaker is vertrokken naar Scandinavische gigant FC Kopenhagen. Voor de Nijmegenaren is zijn vertrek een enorme aderlating, wat eigenlijk een klein wonder is. Geruime tijd werd Mattsson bekritiseerd op zijn spel en veel supporters waren hem afgelopen zomer liever kwijt dan rijk. Nu verlaat hij De Goffert door de voordeur, een recordbedrag van vijf miljoen euro achterlatend. ForzaNEC blikt terug op tweeëneenhalf jaar Magnus Mattsson in rood, groen en zwart.

Tot de zomer van 2021 maakt Magnus Mattsson vooral minuten op het tweede Deense niveau. Het scorend vermogen doet de buitenspeler opvallen. In 74 duels voor Silkeborg komt Mattsson tot 47 goals en assists. Het is genoeg om kersvers technisch directeur Ted van Leeuwen te overtuigen. NEC brengt een bod uit van een half miljoen euro, waarna de Nijmegenaren groen licht van de Deense club krijgen om te onderhandelen met de speler. Die onderhandelingen verlopen soepel en Mattsson tekent nog voor het openen van de transfermarkt een contract bij NEC. De meest waardevolle speler in de geschiedenis van de Nijmeegse club is zojuist binnengehaald, maar het zal nog lang duren voor men dit doorheeft.

Seizoen 2021/22: Mager debuutjaar

In zijn debuutseizoen heeft de Deen het niet gemakkelijk. Publiekslievelingen Jonathan Okita en Jordy Bruijn bezetten de posities waar Mattsson uit de voeten kan. Ook speelt NEC tegen sterkere tegenstanders regelmatig in een formatie zonder echte buitenspelers. Bij afwezigheid van deze spelers vervult Mikkel Duelund de rol van stand-in, waardoor Mattsson eigenlijk de gehele eerste seizoenshelft vanaf de bank toekijkt. Eind november verandert zijn situatie volledig. Okita raakt geblesseerd en zal maandenlang uit de roulatie liggen. Een vrij plekje voor Mattsson, die door afwezigheid van de Congolese aanvaller drie maanden lang in de basis staat. Na het herstel van Okita valt Jordy Bruijn weg, waardoor de Deen in het elftal blijft staan. Richting het eind van het seizoen raakt Mattsson, die het volledige seizoen als linksbuiten speelt, zelf geblesseerd.

Dat jaar komt de Deen tot 30 officiële wedstrijden, waarin hij slechts vier keer het net weet te vinden en alleen in de KNVB Beker een assist geeft. Geen jaar speelt Mattsson meer duels dan in dit seizoen, maar hij is ook geen enkel jaar minder effectief dan in 2021/22. Trainer Rogier Meijer twijfelt meermaals hardop of Mattsson wel een echte linksbuiten is of dat de Deen op het middenveld misschien beter tot zijn recht komt.

Mattsson na zijn doelpunt tegen PSV, zijn tweede treffer ooit voor NEC (Foto: Rob Koppers)

Seizoen 2022/23: Niet goed genoeg

Het seizoen 2022-2023 moet de grote doorbraak voor de dan 23-jarige aanvaller worden. Jonathan Okita vertrekt naar Zwitserland, waardoor Mattsson doorschuift in de pikorde en nu eerste linksvoor is in de selectie van Meijer. Wel is het even wachten voor hij zijn plaats in het team inneemt, daar Mattsson het seizoen begint met een knieblessure, waardoor hij geen minuten maakt in de eerste vijf wedstrijden van het seizoen.

Zijn doel maakt Mattsson meer dan duidelijk: meer scoren dan in zijn eerste jaar voor NEC. Dat gaat hem alleen niet makkelijk af. In een sterk gewijzigd NEC zijn alle ogen gericht op Oussama Tannane, de grote artiest die alle lijntjes uitzet. In de punt van de aanval staat Nany Dimata, die vooral met Tannane de combinatie zoekt. Voor Mattsson is het lastig om op te vallen tussen deze heren. In zijn tweede jaar komt hij wederom niet verder dan vier doelpunten. Hij geeft wel een assist meer, in een seizoen waarin hij iets minder tot spelen komt.

Cijfermatig zet de Deen kleine stapjes in zijn ontwikkeling. Dat is voor een deel van de Nijmeegse aanhang niet goed genoeg. NEC is ambitieus en wil vol voor de play-offs voor Europees voetbal gaan. Menigeen supporter is van mening dat Mattsson niet het niveau heeft wat de Nijmegenaren moeten nastreven. Zelf doet de Deen een open sollicitatie voor een nieuwe positie: die van aanvallende middenvelder.

2023/24: HET (half)jaar

2023/24 is het ‘make it or break it’ seizoen voor Mattsson. Na twee magere jaren op linksbuiten mag hij het proberen in zijn geliefde rol op het middenveld. Wel krijgt hij concurrentie van Real Betis-huurling Rober González. Doordat Mattsson de ploeg en competitie beter kent, krijgt hij in ieder geval aan de start van de competitie de voorkeur boven de Spanjaard.

De competitie begint voor NEC dramatisch. Na twee nederlagen in de eerste twee speelrondes bungelen de Nijmegenaren onderaan de ranglijst. De spelers mogen al na speelronde twee (Heracles-uit, 2-1 verlies) aan een groep boze supporters uitleggen waar het precies misgaat. Wat betreft de mannen van de Jarda Podcast is het na deze wedstrijd ook wel klaar met Mattsson. “Van Mattsson weten we dat hij ‘het’ niet heeft. Hij is niet goed genoeg als je ambitie hebt om het linkerrijtje te halen”, klinkt het hard.

Naar alle waarschijnlijkheid heeft Mattsson naar de podcast geluisterd, want de volgende week schiet de middenvelder er prompt twee in. Het is de opmaat voor een prachtig halfjaar, waarin alles wat de 24-jarige aanraakt verandert in puur, 24 karaat goud. Met de week voetbalt Mattsson beter en neemt hij NEC mee in zijn goede vorm. Hij neemt de Nijmegenaren aan zijn Deense hand mee vanuit de onderste regionen van de ranglijst naar de subtop, naar de zo gewilde plaatsen die recht geven op de play-offs voor Europees voetbal. Het is doelpunt, na doelpunt, na doelpunt en zijn marktwaarde schiet de lucht in. Na een ruime verdubbeling van zijn totaal aantal doelpunten in alle voorgaande seizoenen bij NEC stijgt zijn waarde van acht ton naar drie miljoen euro in slechts zes maanden.

Door de voordeur

Waar Mattsson in zijn eerste twee jaar bij de club regelmatig verguisd werd, wordt hij in zijn derde seizoen door de supporters op handen gedragen, maar het plezier mag niet lang duren. Dertien doelpunten en vijf assists in tweeëntwintig officiële wedstrijden blijven helaas voor NEC niet onopgemerkt. Mattsson krijgt een aanbieding van FC Kopenhagen, de grootste club uit zijn thuisland. Het is een aanbieding waar de Deen geen ‘nee’ tegen kan zeggen. In eerste instantie werkt NEC niet mee aan een transfer, maar nadat de Deense grootmacht bereid is een recordbedrag voor de Nijmegenaren op tafel te leggen, gaat technisch directeur Carlos Aalbers overstag. Zodoende verkast Mattsson op de laatste dag van de winterse transferperiode naar Kopenhagen. Hij laat door de voordeur NEC, vijf miljoen euro en een heleboel fans achter zich na 78 wedstrijden, waarin hij 21 goals maakt en 8 assists geeft.

Foto’s: Rob Koppers en NEC Nijmegen