NEC promoveerde na vier seizoenen in de Keuken Kampioen Divisie in het seizoen 2020/21 eindelijk weer naar de Eredivisie. Maar het is niet een promotie zoals we die kennen uit 2014/15, toen NEC soeverein en volledig terecht bovenaan eindigde met een punten- en doelpuntenrecord. Nee, het was een wisselvallig seizoen met een prachtig einde.

In de zomer van 2020 werd haast traditioneel afscheid genomen van een behoorlijke handvol spelers. Josef Kvida, Bas Kuipers, Randy Wolters, Mart Dijkstra, Frank Sturing en Niek Hoogveld zagen hun contract niet verlengd worden, Tom van de Looi, Jellert van Landschoot en Zian Flemming waren gehuurd en Anthony Musaba werd voor een bedrag van 2,5 miljoen euro verkocht aan AS Monaco. Daartegenover stond de komst van oude bekende Jordy Bruijn, Elayis Tavsan, fan favourite Edgar Barreto, Rangelo Janga, Mathias De Wolf, Kevin Bukusu en Anton Fase.

Foto: Rob Koppers

Zwaar begin

NEC kon zich meteen opmaken voor een moeilijke seizoenstart. De eerste wedstrijd van het seizoen was tegen gedoodverfde kampioen SC Cambuur en die wedstrijd ging met 2-0 verloren. Daarna werden Jong Ajax en FC Volendam verslagen, maar dat vertrouwen was weer weg door nederlagen tegen Almere City en De Graafschap. Met een twaalfde plek na vijf wedstrijden en slechts vijf goals moest er worden ingegrepen. Ole Romeny werd verhuurd aan Willem II en Terell Ondaan en Javier Vet kwamen richting Nijmegen.

TOP Oss eindigt goede reeks

Nadat de transfermarkt was gesloten, begon NEC aan een goede reeks. Een 6-0 overwinning op FC Eindhoven gaf het startschot voor elf wedstrijden zonder nederlaag. Terwijl de selectie werd geteisterd door corona, won een gehavend NEC met 1-0 van NAC Breda, met onder meer Job Schuurman in de goal. Hoewel er nog altijd niet verloren werd, werd de positiviteit rondom NEC tegen december toch minder: een gemiste penalty van Syb van Ottele die een overwinning op Roda JC dwarsboomde, een komische eigen goal van Kevin Bukusu waardoor niet van FC Den Bosch werd gewonnen en een nipte 1-2 overwinning op hekkensluiter FC Dordrecht. Het dieptepunt werd bereikt in de laatste speelronde van 2020. In eigen huis werd NEC met 0-1 verslagen door TOP Oss. Zo ging Nijmegen met een kater de verkorte winterstop in. Deze winterstop verliep vrij rustig. Linksback Gabriel Culhaci bleek niet nodig en Van Ottele ging naar SC Heerenveen. Thibo Baeten werd de vijfde spits die het dit seizoen mocht proberen bij NEC.

Foto: Orange Pictures/Broer van den Boom

Onnodige nederlagen

2021 was nog geen drie dagen oud toen NEC opnieuw een domper te verwerken kreeg. Telstar won in eigen huis met maar liefst 5-2 van NEC. 2021 stond wat dat betreft bol van de wisselvalligheid. Een comeback was nodig om een 0-2 tegen Excelsior om te draaien in een overwinning en tegen SC Cambuur parkeerde NEC negentig minuten lang de bus. Na twee nipte overwinningen verloor NEC echter weer totaal onnodig van MVV, waarna ook De Graafschap voor de tweede keer dit seizoen van NEC won.

Ineenstorting

Een reeks van vijf knappe overwinningen (1-3 tegen Roda JC, 4-1 tegen FC Den Bosch, 7-0 tegen Helmond Sport, 2-0 tegen Jong PSV en 1-0 tegen FC Volendam) werd opnieuw de kop ingedrukt door angstgegner TOP Oss, dat met tien man een 0-1 achterstand om wist te buigen tegen NEC. Vanaf dat moment, begin april, leek NEC het kwijt te zijn en werd het vertrouwen in een goede uitkomst in de play-offs, waar NEC wel op af leek te stevenen, steeds minder. In de laatste acht wedstrijden van het seizoen won NEC er nog maar drie: tegen Jong Ajax, Jong AZ en FC Dordrecht, allen spelend in de onderste regionen. Tegen Telstar werd gelijkgespeeld en van de concurrenten Almere, Excelsior, NAC en Go Ahead Eagles werd verloren.

Foto: Orange Pictures/Broer van den Boom

Opleving

Rens van Eijden gaf het vaak aan: het vertrouwen binnen NEC was broos en wanneer er fouten gemaakt werden, ging het team vaak alleen maar minder spelen. Door dit gebrek aan vertrouwen werd er bij NEC-fans weinig verwacht van de play-offs. Des te verrassender was het dat in de eerste ronde van de play-offs nummer vier Almere City overtuigend met 4-0 werd verslagen. Vooral de twee goals van Jonathan Okita kwamen uit de lucht vallen, omdat de aanvaller amper scoorde dit seizoen. Maar die wedstrijd zorgde voor opportunisme en werd gevolgd door opnieuw een afgetekende overwinning. NEC was oppermachtig met de steun van 1.500 fans en Roda JC kreeg met 3-0 op de broek. De finale tegen NAC Breda werd geopend met een doelpunt van Cas Odenthal. Nadat Sydney van Hooijdonk gelijkmaakte, zorgde uitgerekend Jonathan Okita op fabelachtige wijze met zijn vierde goal van de play-offs voor promotie. Een groot feest barstte los in Nijmegen. Waar NEC enkele dagen eerder nog kansloos leek, was de Nijmeegse club nu plots weer Eredivisionist.

Belangrijkste spelers

Backs Bart van Rooij en Souffian El Karouani speelden dit seizoen alle wedstrijden, wat heel indrukwekkend is voor twee jonkies. Bovendien miste Van Rooij slechts elf minuten door het gehele seizoen. Rangelo Janga, vaak bekritiseerd door het NEC-publiek, completeert het podium met slechts twee gemiste wedstrijden. Onderaan de ranglijst staat Etien Velikonja. De geflopte spits speelde nog negen minuten tegen Almere City in speelronde 4, voordat hij verhuurd werd. Jordy Bruijn mag zichzelf uitroepen tot topscorer van dit seizoen. In alle competities scoorde hij dertien keer, gevolgd door Rangelo Janga (12) en Elayis Tavsan (11). El Karouani is de assistkoning van dit seizoen met negen afgeleverde voorzetten, nipt voor Bruijn en Tavsan (beide acht). Cas Odenthal en Javier Vet zijn met zes gele kaarten het vaakst genoteerd in het boekje van de scheidsrechter. Het was wat betreft een sportief seizoen voor NEC, dat slechts 45 gele en 2 rode kaarten verzamelde dit seizoen, ten opzichte van 76 gele en 3 rode kaarten twee seizoenen geleden.

Foto: Rob Koppers

Bekertoernooi

Het bekerseizoen was er eentje als geen ander. In de eerste ronde werd NEC gekoppeld aan het Haagse Quick, maar door de coronalockdown werden alle amateurteams uit de beker gehaald. Doordat NEC in de volgende werd vrijgeloot stond NEC zonder één minuut gespeeld te hebben in de achtste finale. Daarin won het na verlenging met 3-2 van Eredivisionist Fortuna Sittard, ondanks twee goals van oude bekende Zian Flemming. In de kwartfinale duurde het opnieuw tot na de verlenging voor de beslissing viel. VVV-Venlo was na 120 minuten met 1-2 te sterk, om een Gelderse derby tegen Vitesse in de halve finale te voorkomen.