NEC-AZ is aan haar zesendertigste editie toe. Zondagmiddag om 12:15 uur zal de bal gaan rollen in stadion De Goffert. Dit duel in de subtop van de Eredivisie is er eentje waarin NEC voor het gevoel zal moeten, waar AZ niet per se hoeft te winnen. Bij winst van de Nijmegenaren moet men in Alkmaar toch een beetje over de schouder gaan kijken voor de naderende ploeg van Rogier Meijer. Een gelijkspel of winstpartij voor AZ betekent dat de mannen van Maarten Martens zo goed als zeker zijn van de vierde plaats op de ranglijst.

AZ beleeft weer eens een typisch ‘AZ-seizoen’. De Alkmaarders zagen afgelopen zomer een aantal topspelers vertrekken, vingen dat op met jonge spelers die het niet direct waar wisten te maken en onderaan de streep staat Alkmaar Zaanstreek weer vierde. Dit jaar zal dan ook niet dankzij de sportieve topprestaties de geschiedenisboeken ingaan. Wel zorgden de Noord-Hollanders voor een schok door trainer Pascal Jansen eerder dit seizoen na een matige reeks te ontslaan. Zijn vervanger Maarten Martens heeft echter nooit voor het gewenste schokeffect gezorgd. Het voetbal is mogelijk nog grauwer dan het uittenue waar de Alkmaarders in aantreden en een stijgende lijn is al maanden niet te bekennen in het spel van Martens’ ploeg.

Zeer matige reeks

Sinds het vertrek van Jansen speelde AZ veertien officiële duels. Daarvan wist het maar zes duels te winnen. Sinds de trainerswissel won AZ nooit vaker dan twee keer op rij. Verder kreeg doelman Matthew Ryan in zijn laatste drie wedstrijden liefst twaalf tegentreffers te verwerken. Het ultieme dieptepunt werd bereikt op drie april, toen AZ met 5-0 onderuit ging tegen laagvlieger Heracles Almelo. Zelfs bij de altijd rustige Alkmaarders was de maat toen vol. Middenvelder Dani de Wit noemde het optreden van zijn eigen ploeg “arrogant, slordig, dom en schandalig”. Drie dagen later kreeg Ryan er wederom vijf om de oren tegen PSV en zelfs RKC Waalwijk mocht van AZ met 2-0 voorkomen. Het is tekenend voor het seizoen wat de club doormaakt, er is weinig te genieten voor hij die AZ een warm hart toedraagt. Overigens werd de wedstrijd tegen de Waalwijkers nog wel winnend afgesloten, met 3-2.

Gelukkig kan Martens altijd rekenen op één man: Vangelis Pavlidis. De spits trof in de laatste vijf wedstrijden waarin zijn ploeg tot scoren kwam telkens doel. De 25-jarige Griek zette zijn naam al 26 keer op het scoreformulier deze Eredivisiejaargang en hoeft daarmee enkel Luuk de Jong voor zich te dulden.

Alle ballen op de toekomst

In Alkmaar hoopt men dat de jongelingen die nú de kans krijgen, volgend seizoen helemaal tot bloei weten te komen. De talentenfabriek uit het Zaanland bracht de afgelopen jaren veel potentiële topspelers als Calvin Stengs en Teun Koopmeiners voort en ook nu rammelen er weer een aantal spelers aan de poort. Vleugelspeler Ruben van Bommel is één van de meest veelbelovende spelers van zijn generatie. Vlak onder zijn lichting stromen jongens als Wouter Goes door. De centrale verdediger was onderdeel van de ‘gouden generatie’ die in 2022 voor AZ de Youth League, de Champions League voor teams onder de negentien jaar, wist te winnen. Tegenwoordig is Goes een vaste waarde in het elftal van Martens. Bijzonder nieuws kwam deze week naar buiten: de jongste speler uit de Youth League winnende lichting van AZ zal tegen NEC voor het eerst bij de wedstrijdselectie zitten. Het gaat om Enoch Mastoras, een middenvelder van slechts zeventien jaar. De jeugd heeft de toekomst, zei een wijs man ooit.

Uitpuilende lappenmand

Het selecteren van deze jonge spelers heeft niet te maken met een luxeprobleem bij AZ. De ziekenboeg van de Alkmaarders is behoorlijk vol aan het raken en Martens kan tegen NEC dan ook geen beroep doen op een aantal belangrijke schakels. Zo liggen Bruno Martens Indi, Mayckel Lahdo en Lequincio Zeefuik allemaal uit de roulatie. Ook Goes mist de ontmoeting met de Nijmegenaren naar aanleiding van een schorsing. Oppassen geblazen voor David Møller Wolfe, die bij een gele kaart van arbiter Van der Kerkhof de ontmoeting met FC Twente misloopt.

Vermoedelijke opstelling AZ: Ryan; Sugawara, Penetra, Bazoer, Møller Wolfe; Dantas, Clasie, De Wit; Mijnans, Pavlidis, Van Bommel

Foto: Orange Pictures