NEC en Ted van Leeuwen gaan eind oktober uit elkaar, zo werd donderdagavond bekendgemaakt door de Nijmeegse club. Van Leeuwen heeft NEC, met de hulp van geldschieter Marcel Boekhoorn, binnen mum van tijd van een zwalkende Keuken Kampioen Divisie-club tot een waardige Eredivisionist gemaakt: precies dat waar hij voor werd aangesteld in februari 2021. Alle randvoorwaarden werden gecreëerd, topspelers werden naar Nijmegen gehaald. Maar er bleven altijd twijfels over zijn functioneren.

Binnen de club was lang niet iedereen tevreden met het selectiebeleid van de technisch directeur. Vorig seizoen was er al kritiek op Van Leeuwen. Hij kon in de zomerse transferperiode geen fatsoenlijke eerste spits naar Nijmegen halen. Ali Akman moest daardoor voor de goals zorgen, maar de jongeling kon niet boven zichzelf uitstijgen. De blessuregevoelige Pedro Ruiz bleek een mispeer. Wilfried Bony een nog grotere.

Bony werd hoogstpersoonlijk door Van Leeuwen naar Nijmegen gehaald en had aan twee proeftrainingen genoeg om zich te bewijzen. Uiteindelijk maakte Bony voor een riant salaris nog geen uur vol in een half jaar tijd. Ook op andere plekken schoot de selectie tekort. Mede daardoor werd het spel van NEC in de tweede seizoenshelft extreem voorspelbaar, wat leidde tot een dramatische tweede seizoenshelft waarin alleen SC Cambuur slechter presteerde. Sinds 31 oktober vorig jaar wist NEC in de eigen Goffert slechts één overwinning te boeken.

Van Leeuwen op de bank met Rogier Meijer en hoofdscout Senal Kök. Vooralsnog blijft Kök ‘gewoon’ aan bij de Nijmeegse club.

Spits

Ook dit seizoen bleef het lang stil op aanvallend gebied in Nijmegen. Lang leek dezelfde situatie als vorig jaar te ontstaan met maar één man in de punt: Pedro Marques. In zijn eerste weken maakte hij een nog beroerdere indruk dan Ali Akman. Uiteindelijk kwam daar kort voor het sluiten van de markt een extra optie met de Belg Nany Landry Dimata.

De huurling kan tot nu toe ook niet overtuigen en zo blijft het ontzettend moeilijk voor de Nijmeegse equipe om het net te vinden. Donderdag werd zelfs tegen derdedivisionist Victoria Köln uit Duitsland niet gescoord. NEC trof, op de wedstrijd tegen Volendam na, slechts drie keer doel in zes duels. Dat is ook af te schrijven aan de technisch directeur. Van Leeuwen praat altijd over een schilderij dat ingekleurd moet worden, maar dat lijkt nu voor het tweede jaar op rij niet volledig gelukt.

Uitblijven contractverlengingen

Ook wordt Van Leeuwen verweten niet genoeg te hebben gekeken naar het toekomstbeeld van NEC. Zo zijn contracten van spelers als Bart van Rooij en Ivan Marquez nog steeds niet verlengd. Frappant: beide spelers gaven in interviews al aan open te staan voor een langer verblijf. Waar deze spelers vorig jaar voor een normaal salaris verlengd hadden kunnen worden, vragen ze inmiddels de hoofdprijs. Zo gek is dat ook niet, als spelers zien dat er grof geld wordt betaald voor bijvoorbeeld Bony en Jasper Cillessen.

Maar door de afwachtende houding van Van Leeuwen loopt straks mogelijk opnieuw kapitaal gratis de deur uit. Vorig seizoen was Van Leeuwen al laat met het langer binden van bijvoorbeeld Cas Odenthal. De Apeldoorner kon ook Jonathan Okita niet overtuigen van een langer verblijf. Javier Vet hoorde na zijn formele ontslagbrief op 1 april niks meer van de club.

Barreto

Van Leeuwen gaat sowieso niet geheel vrijuit als het gaat om aflopende contracten van spelers. Helemaal schandalig was het (lees: niet) behandelen van de aflopende verbintenis van clubicoon Édgar Barreto. Barreto wilde in eerste instantie graag bij NEC blijven en zijn carrière nog verlengen. Toch bleef het extreem lang stil rondom de Paraguayaan, waardoor Barreto uiteindelijk de eer aan zichzelf hield en besloot zijn schoenen aan de wilgen te hangen.

Uiteindelijk mocht algemeen directeur Wilco van Schaik opdraven in een videoboodschap om het op te nemen voor Barreto en de kritiek van de achterban te pareren. Tot op heden wil Barreto nadenken over zijn toekomst. NEC heeft het aanbod voor hem om in de voetbalacademie aan de slag te gaan met een jaar verlengd. Misschien dat het vertrek van Van Leeuwen Barreto ertoe kan zetten alsnog bij zijn club aan de slag te gaan.

Communicatie was sowieso niet het sterke punt van Van Leeuwen. Hij was, mede door zijn medische toestand, niet vaak op de club te vinden en weigerde met de media te praten. Verzoeken van ForzaNEC.nl voor een interview staan inmiddels al een jaar uit, maar hebben ondanks herhaaldelijk aandringen niks uitgehaald. Bij hoge uitzondering verscheen Van Leeuwen voor de camera’s van ESPN en NOS.

Het dieptepunt in zijn zwakke communicatie met de buitenwacht was het trainingskamp in Spanje. Nadat verschillende Nederlandse clubs te kampen hadden met coronabesmettingen in hun kamp keerden zij halsoverkop naar huis. NEC ging op trainingskamp dag 4 spontaan van volledig openbare trainingen naar volledig besloten en zou, zonder te communiceren, die avond terugvliegen naar Nederland.

Het was uiteindelijk HSV, dat op dag 5 de oefentegenstander van NEC had moeten zijn, dat via Twitter bevestigde dat NEC naar Nederland zou gaan. Met een tweet waarin de Duitse club NEC verweet dat het zonder opgaaf van reden afzegde, maakte HSV kenbaar dat de oefenwedstrijd niet door zou gaan.

Topsportklimaat

Toch heeft Van Leeuwen in zijn anderhalf jaar wel heel wat bewerkstelligt. Zo zijn vorig jaar de kleedkamers vernieuwd en is ook het spelershome aangepakt. Daar kwam een paar maanden geleden een volledig vernieuwd trainingscomplex bij en een top grasveld in het Goffertstadion. In de academie zijn de randvoorwaarden ook verbeterd: dit seizoen eten alle spelers van de O21 en O18 sportmaaltijden op de club. Dat alles om het topsportklimaat in Nijmegen te verbeteren. Dat was een belangrijk speerpunt bij de aanstelling van Van Leeuwen.

Er werden ook uitstekende transfers gedaan. Van Leeuwen besloot om Mattijs Branderhorst langer in Nijmegen te houden in de zomer van 2021. Hij haalde Ivan Marquez op in Polen en plukte Rodrigo Guth weg bij Atalanta. Met Calvin Verdonk, Oussama Tannane en Magnus Mattsson werden spelers naar Nijmegen gehaald die kozen voor het verhaal van Van Leeuwen. Maar er waren ook transfers die met name door Marcel Boekhoorn werden gerealiseerd: denk aan de terugkeer van Lasse Schöne en Jasper Cillessen.

Met de hulp van zijn maatje Fred Rutten werd er einde seizoen 2020-2021 een andere weg ingeslagen door Rogier Meijer, die veel leerde van Rutten. Toen Rutten deze zomer vertrok uit de Raad van Commissarissen om bij PSV verder te gaan als assistent-trainer moest NEC doorschakelen om iemand naast Meijer te zetten: Patrick Greveraars, die al eens assistent was van Rutten, werd naar Nijmegen gehaald en lijkt op wedstrijddagen bijzonder betrokken met de selectie, meer dan bijvoorbeeld Stefan Maletic en Ron de Groot.

Maar nu is de club technisch stuurloos: de vacature die ontstond na het vertrek van Rutten is tot op heden niet ingevuld. De fundering van het topsportklimaat heeft Van Leeuwen in ieder geval wel gelegd. Dat ziet de afzwaaiende technisch directeur zelf ook. “De club is klaar voor de derde fase van het project: bevestigen en uitbouwen. En zo de stap te maken naar een vaste plaats in de subtop van de Nederlandse Eredivisie. Dat is een realistische doelstelling”, besluit Van Leeuwen, diens opvolger in dat geval niet te lang op zich moet laten wachten.

Foto’s: Rob Koppers / Orange Pictures / NEC Nijmegen