Het kwam voor velen, waarschijnlijk ook voor de hoofdrolspeler zelf, als een verrassing toen het Deense FC Midtjylland zich woensdag meldde bij NEC voor spits Sven Braken. De 24-jarige aanvaller was in beeld om Alexander Sørloth, de bij FC Groningen mislukte spits die nu voor tien miljoen euro naar Crystal Palace zou verhuizen, op te volgen. Hoe kwam Midtjylland bij Braken terecht?

Sinds de zomer van 2014 gebeurt alles bij Midtjylland aan de hand van cijfers en statistieken. In juli van dat jaar werd de Brit Matthew Benham eigenaar van de club. De ondernemer verdiende veel geld met zijn bedrijf Smartodds, dat voetbalwedstrijden op een wiskundige wijze probeert te voorspellen. Benham was ook al de eigenaar van het Engelse Brentford. Bij Midtjylland begon hij aan een experiment wat een jaar later al de landstitel opleverde.

De Denen hebben een speciale trainer om de trappen van spelers te verbeteren, hebben in de rust al statistieken klaarliggen van de eerste helft om op te anticiperen én gebruiken speciale analyses om nieuwe spelers te vinden. Technisch directeur Claus Steinlein legde het eerder in The Guardian uit: Midtjylland zou in een database iedere tweebenige linksback uit een bepaald deel van de wereld, tussen 22 en 26 jaar en de afgelopen 18 maanden niet geblesseerd geweest is kunnen vinden. Daar krijgt de club dan ook nog extra informatie aan de hand van data bij. "Er zit een team in Londen te broeden op cijfertjes om ons de juiste transferdoelwitten aan te reiken. We gebruiken ons hoofd in plaats van ons hart", zei Steinlein.

De transfer van Sørloth mag ook worden gezien als een gouden zet. De Noor mislukte volledig bij Groningen en maakte afgelopen zomer voor een paar ton de overstap naar Midtjylland. Een half jaar, 26 wedstrijden, vijftien doelpunten en negen assists later maakte Sørloth voor meer dan tien miljoen euro de overstap naar Premier League-club Crystal Palace. "Echt niet alles wat we doen is perfect", zei Steinlein. "Soms komen we erachter dat twee plus twee vijf is, maar de computer heeft ons een nieuwe manier van denken gegeven."

De vervanging van Sørloth werd uiteindelijk ook een apart verhaal. Naast Braken, voor wie Midtjylland een officieel bod had neergelegd bij NEC, noemden Deense media een aantal andere opties. De namen van Ohi Omoijunafo en Seifedin Chabbi vallen. Net als Braken spitsen die makkelijk scoren, maar dan wel op het hoogste niveau in respectievelijk Noorwegen en Oostenrijk. Geen van de drie maakt uiteindelijk de overstap naar Midtjylland. De Denen kiezen voor de pas twintigjarige Artem Dovbyk van Dnipro Dnipropetrovsk, in totaal goed voor vijf goals in 24 wedstrijden voor de Oekraïners. Zijn statistieken zullen vast heel goed zijn.

Foto: Rob Koppers