Jan Pruijn is de laatste trainer van NEC die met de club wist te promoveren via de nacompetitie. In 1994 kende zijn ploeg tegen het einde van het seizoen een behoorlijke opmars en zo startte het vol vertrouwen aan de nacompetitie. Uiteindelijk werd op bezoek bij SC Heracles promotie veiliggesteld. Het begin van een periode van 20 jaar onafgebroken Eredivisie-voetbal.

De 62-jarige oefenmeester, momenteel jeugdtrainer bij Union en volgend jaar hoofdtrainer van SC NEC, werd zaterdag verrast door het optreden van zijn oude club. “Als je mij vooraf had gevraagd de kansen in te schatten, had ik 60/40 gezegd. Had je mij verteld dat de ploeg het met vier doelpunten verschil zou doen, had ik je uitgelachen”, aldus Pruijn.

“Ik volg de club via de media, maar ik zie ze niet veel voetballen. Het wordt ook lang niet altijd uitgezonden en op basis van het schakelkanaal kan je geen conclusies trekken.” Pruijn keek zaterdag dan ook voor het eerst dit seizoen een wedstrijd van zijn oude club live. “Ik zag een erg goed georganiseerd NEC, dat ontzettend effectief was in de counter.”

En daar is niets mis mee, vindt Pruijn. “Zeker niet in de play-offs, waarin het alleen maar om het resultaat gaat.” Voorafgaand aan NEC zag Pruijn Roda JC, de tegenstander van donderdag, spelen tegen De Graafschap. “Ik zag ze net zo spelen als NEC. Ook goed georganiseerd en loeischerp in de counter. Ze hadden een beetje geluk, maar dat moet je ook afdwingen in zo’n fase.”

Jan Pruijn als hoofdtrainer van Alverna in het seizoen 2017-2018.

Het belangrijkste donderdag wordt de start, denkt Pruijn. “Ted van Leeuwen gaf het ook al aan, je moet goed openen. Na een kwartier had hij al het gevoel dat NEC de wedstrijd naar zich toe gaan zou trekken. Dit gaat donderdag ook tellen. Almere is voorbij. Je kan er zelfvertrouwen uit tanken, maar het allerbelangrijkste is hoe je aan de aftrap verschijnt. Roda zal de underdog zijn, maar in de eerste ronde waren NEC en Roda allebei de underdog. En ze wonnen allebei.”

De situatie van trainer Rogier Meijer is vergelijkbaar met die van Pruijn destijds. “Wij gingen dan ook met een reeks zeges de nacompetitie in, maar Meijer heeft lang de tijd gehad zijn ploeg voor te bereiden op de play-offs. Jordy Bruijn en Rens van Eijden zijn heel belangrijk, Dirk Proper is weer fit. Dat is een voordeel ten opzichte van andere clubs die tot op de laatste dag ergens voor hebben gespeeld.”

Aan een voorspelling durft Pruijn zich niet te wagen. “Het wordt een gelijkopgaande strijd. Je zal top moeten zijn, het zal mee moeten zitten. Dat er nu fans bij zijn, kan het thuisvoordeel behoorlijk vergroten. Daar moet NEC van profiteren.” En dan gaat Pruijn mogelijk ten koste van Meijer uit de boeken als laatste trainer die wist te promoveren via play-offs. “Ik gun het hem van harte.”

Foto: Rob Koppers